Madrid 13/04/2024
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Frances E. Allen asentó las bases de la programación moderna

Frances E. Allen es una de las mujeres más impresionantes de la informática. Creo los estándares para la optimización de código pero también participo en la creación del lenguaje PEl que permite que un programa se ejecute en varios ordenadores. Cuando compres un teléfono y te diga 8 núcleos debes saber qué es gracias a una mujer en concreto Frances E. Allen.

24/11/2023 3 min
Frances E. Allen
Frances E. Allen — Wikipedia

Frances E. Allen veremos los avances en la compilación de software que parece ser cosa de mujeres. La mujer que facilito la compilación de software fue Grace Hopper que creo que primer compilador, mientras que Frances E. Allen siguió su trabajo preocupándose por primera vez en los procesos de verificación del software, actualmente son los equipos alfa de un proyecto.

Frances E. Allen centro su trabajo en las técnicas de verificación. Cuando se escribe un programa informático suele contener cientos de errores, en Windows son las temidas pantallas azules. En aquella época se asumía como normal que los programas dejasen de funcionar en determinado momento o bajo ciertas circunstancias pero una mujer quiso cambiar lo establecido y elaboró el primer protocolo de verificación de software. Si ella es Frances E. Allen

Gracias a sus innovaciones, se logró mejorar la velocidad, la eficiencia y la corrección de los programas informáticos, lo que facilitó el desarrollo de aplicaciones rápidas y complejas que usamos hoy en día en nuestros teléfonos móviles, sitios web, videojuegos y sistemas de comunicación. 

Frances E. Allen nació en 1932 en una familia de granjeros en el estado de Nueva York y de pequeña quería ser profesora de matemáticas, pero las deudas universitarias eran inmensas y no podría hacerlas frente con el sueldo de profesora por lo que tuvo que buscar trabajo en otro sector mejor remunerado. Y en 1957 comenzó a trabajar para IBM como formadora en el lenguaje de programación Fortran que permitía a los programadores abandonar los 1 y 0 para trabajar en un lenguaje más natural. Pero la capacidad de investigación y superación de Frances E. Allen la llevo a interesarse por el funcionamiento del compilador de Fortran. En este punto comienza el interés de Frances por lograr un mejor software.

En 1959, Frances E. Allen IBM la asigno al proyecto Stretch/Harvest, un superordenador desarrollado por IBM y la Agencia Nacional de Seguridad (NSA) para descifrar códigos y obtener información. Era una época donde los avances informáticos estaban marcados por el desarrollo militar, ya que los militares americanos veían que la programación podría diferenciarlos. Frances E. Allen y su equipo crearon un solo programa de compilación capaz de manejar tres lenguajes de programación diferentes: Fortran, Autocoder y Alpha. Este último era un nuevo lenguaje diseñado para detectar patrones en combinaciones aleatorias de cualquier alfabeto rápidamente.  Es decir el programa además de compilar buscaba errores de programación.

En 1966, Frances E. Allen escribió un artículo titulado "Program Optimization", que recopila todo su conocimiento en la compilación y mejora de software, sentando las bases de la programación moderna. En este artículo relata con detalle su metodología para implementar el análisis y la optimización de los programas, así como un conjunto de nuevos algoritmos.  Frances E. Allen continuó investigando y mejorando los procesos de verificación formal de software, es decir, el uso de métodos matemáticos para demostrar que un programa cumple con su especificación y no tiene errores. 

Y en este mismo punto, tenemos las bases de la programación moderna, ya no se trata de hacer un programa de ordenador con ciertas capacidades sino que se debe optimizar el código para que que los programas se ejecuten más rápido, consuman menos recursos y sean más precisos. y Frances E. Allen fue una pionera en inventar muchas de las técnicas de optimización que hoy en día se siguen empleando. 

La curiosidad y capacidad de trabajo de Frances E. Allen no termino en la optimización también trabajó en el desarrollo del lenguaje Parallel Experimentation Language (PEL), que permitía a los programadores escribir programas que se ejecutaran simultáneamente en varias unidades de procesamiento, aprovechando así el potencial de los ordenadores paralelos. Y este hecho supuso un gran salto en la programación porque hasta este momento los programas quedaban limitados por los ordenadores, es decir sólo podría crear un programa tan potente como el mejor de los ordenadores disponibles pero con el avance de Frances ahora el programa podía ejecutarse en varios ordenadores, acabando con la limitación impuesta por el hardware. Ahora cuando compres un nuevo teléfono y te diga tiene 8 núcleos, piensa en Frances E. Allen.


Frances E. Allen fue la primera mujer en recibir el Premio Turing en 2006, considerado como el Nobel de la computación. También fue la primera mujer nombrada Fellow (miembro distinguido) de IBM en 1989 y la primera mujer presidenta del Instituto Americano de Ciencias Matemáticas Aplicadas e Industriales (SIAM) en 1985. 

Frances E. Allen falleció en 2020 a los 88 años, dejando un legado impresionante para la informática y las generaciones futuras de programadores y programadoras. Una mujer que gracias a su trabajo e investigaciones la informática supuso una revolución para la programación. Podemos decir que Frances E. Allen es la madre de la programación moderna.

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