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Cecilia Payne: la astrónoma que desveló los secretos del sol

11/09/2023 1 min
Cecilia Payne
Cecilia Payne — AIP Emilio Segrè Visual Archives, Physics Today Collection)

En la vastedad del cosmos, hay mentes brillantes que han iluminado el camino hacia el conocimiento astronómico. Una de esas figuras destacadas es Cecilia Payne, una astrónoma pionera que desafió las barreras de género y dejó una marca imborrable en el campo de la astronomía.

Nacida en 1900, Cecilia Payne tuvo una educación excepcional en la Universidad de Cambridge. Aunque inicialmente se interesó por la botánica, su vida cambió después de asistir a una conferencia sobre fotografía de estrellas durante un eclipse solar, donde se inspiró para explorar la astronomía y probar la teoría de la gravedad de Einstein.

A pesar de completar sus estudios en Cambridge, la universidad no otorgaba títulos a mujeres en ese momento, lo que le impidió obtener un título oficial. Sin embargo, esto no detuvo su búsqueda del conocimiento y su pasión por la astronomía.

En busca de mayores oportunidades, Cecilia Payne decidió continuar su educación en Harvard. En 1925, logró un hito al convertirse en la primera persona en obtener un doctorado en astronomía de esta prestigiosa institución. Su tesis, titulada "Atmósferas estelares; una contribución al estudio observacional de las altas temperaturas en las capas de estrellas que se invierten", fue revolucionaria y pionera en su enfoque.

En su tesis, Payne llegó a una conclusión audaz y desafiante: que el sol estaba compuesto principalmente de hidrógeno y helio. Sus ideas desafiaron las creencias establecidas en ese momento y fueron cuestionadas por el astrónomo Henry Norris Russell.

No obstante, en 1929, la genialidad de Cecilia Payne fue finalmente reconocida por Russell, quien admitió que las conclusiones de Payne eran acertadas. Reconociendo su valioso trabajo, Russell publicó un artículo que validó y respaldó las ideas innovadoras de Payne sobre la composición del sol.

Otto Struve, otro respetado astrónomo, describió la tesis doctoral de Cecilia Payne como "la tesis doctoral más brillante jamás escrita en astronomía". Sus contribuciones, respaldadas por evidencia sólida, cambiaron nuestra comprensión del sol y el universo en general.

El legado de Cecilia Payne ha trascendido el tiempo y continúa inspirando a las generaciones futuras de astrónomos y científicos. Su determinación para superar las barreras de género y su inquebrantable búsqueda de la verdad han dejado un impacto duradero en el campo de la astronomía y nos recuerdan la importancia de desafiar las convenciones establecidas para alcanzar nuevas fronteras del conocimiento cósmico.

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